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Des scientifiques du Colorado font pousser les premières plantes du sol martien

Dans ce qui est décrit comme une percée extraordinaire dans le but de coloniser finalement Mars, les scientifiques du Colorado ont cultivé les premières plantes dans le sol martien.

Nous avons la preuve définitive que le trèfle vraiment is une plante porte-bonheur.

Dans une serre de recherche de la Colorado State University, l'étudiant en biologie agricole Franklin Harris et ses collègues viennent de faire pousser la toute première plante à partir du sol martien – ou « régolithe ».

Dans le but d'établir une présence humaine sur Mars d'ici 2026, résoudre le problème de l'agriculture est évidemment une priorité.

Avec de longues expéditions humaines prévues pour étudier la géologie ancienne de la planète et construire des infrastructures habitables, les chercheurs affirment que les gens devront trouver des moyens de cultiver des aliments localement. Un stock de nouilles ramen ne durera que très longtemps.

Alors que Harris et co n'ont pas encore cultivé un lot de légumes-racines comme Matt Damon dans Le Martien, une nouvelle formule révolutionnaire pour faire pousser des trèfles dans un sol extraterrestre pourrait fournir le plan pour en faire une réalité.

Tiré directement de la surface rouge, le régolithe manque des nutriments nécessaires et des molécules azotées pour être considéré de quelque façon que ce soit fertile. Cependant, dans des conditions de laboratoire, nous avons maintenant découvert un moyen d'enrichir le sol.

En créant une réplique artificielle du régolithe qui ressemble beaucoup à la réalité, les scientifiques du Colorado ont complété les niveaux d'azote manquants dans le sol avec un microbe appelé sinorhizobium meliloti.

Communément trouvée dans les nodules des racines des trèfles sur Terre, cette bactérie fixatrice d'azote a confirmé les théories de longue date selon lesquelles nous pourrions un jour terraformer le sol martien dans des serres littérales sur la planète rouge.

En décidant d'utiliser des plantes de trèfle pour l'expérience - car elles ont tendance à pousser de manière dense et rapide dans des environnements plus difficiles - plusieurs pots ont été testés avec et sans bactéries pour mesurer son impact global.

Il a été découvert que ceux qui avaient été inoculés avec des microbes azotés avaient une croissance des racines et des pousses de 75 % supérieure à celle des trèfles ordinaires. Belle réussite, non ?

Pas assez. Malheureusement, le régolithe abritant les trèfles falsifiés n'a pas montré l'élévation attendue en NH4 (une molécule d'azote essentielle pour la santé des plantes) par rapport à ceux qui n'en ont pas. L'ancien scénario de deux pas en avant, un pas en arrière.

Les étudiants chercheurs avaient espéré pouvoir s'inspirer d'une pratique agricole développée par les Amérindiens appelée culture d'accompagnement, même si cela n'a pas tout à fait fonctionné de cette façon.

Le principe de cette technique est que différentes plantes peuvent travailler en symbiose pour favoriser une augmentation globale du rendement. Par exemple, les Amérindiens cultivaient des haricots et du maïs ensemble, car le maïs a un besoin élevé en azote et les haricots peuvent naturellement reconstituer l'azote dans le sol.

Malheureusement, dans le cas des trèfles inoculés et des trèfles réguliers, Harris n'a pas pu réaliser un type de symbiose similaire.

Quoi qu'il en soit, il faut dire que l'objectif clé de l'expérience était de faire germer avec succès la vie d'un sol martien autrefois stérile, et Harris a dépassé toutes les attentes.

Parler du revers de la culture associée (si vous le pouvez vraiment appelez ça comme ça), Harris a déclaré, « Si nous voulons surmonter bon nombre des défis que présente Mars, il nous appartient peut-être de rechercher une compréhension approfondie et perspicace du fonctionnement des microbes du sol sur Terre. »

Vous pouvez vous attendre à voir plus de révélations émerger de Harris et d'étudiants en astrobiologie partageant les mêmes idées à travers le monde. Apparemment, plus de 45 différents types de plantes auraient été testés en régolithe depuis 2017 dans une seule université.

Étant donné que nous parlons ici d'un mouvement largement dirigé par des étudiants, vous pouvez imaginer que chaque type de houblon et d'orge a déjà été mis à l'épreuve. Si vous voulez, vous pouvez laissez un bâton.

 

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