Meny Meny

Fragment av interstellär meteor upptäckt i Stilla havet

Professor Avi Loeb vid Harvard University har hittat små järnfragment nära eldklotsbanan för den första igenkända interstellära meteoren. Tester pågår nu för att upptäcka mer om dess mystiska ursprung bortom vårt solsystem.

Forskare tittade förundrat på 2014, när en eldklot på 500 kg rasade från himlen och kraschade i Stilla havet nära Manus Island.

Under åren som följde sammanställdes forskning för att fastställa om objektet – kallat IM1 – var av interstellärt ursprung. Bara förra året, det amerikanska försvarsdepartementet bekräftade denna teori, vilket bekräftar att dess registrerade hastighet översteg solens flykthastighet.

Ungefär samtidigt publicerade Harvard University-professorn Avi Loeb sina egna fynd om den förmodade meteoren, och påstod att IM1 hade färdats snabbare än 95 % av alla stjärnor i närheten av solen.

Med den interstellära teorin nästan validerad, förberedde Loeb en expedition till kraschplatsen med flera kollegor involverade i Galileo-projektet – en organisation dedikerad till att identifiera arten av objekt gjorda av existerande eller utdöda utomjordiska civilisationer.

Utan att strunta i den byråkratiska processen, gjorde outfiten resan till Papa Nya Guinea med affärsvisum och utan forskningstillstånd. Med hjälp av ett fartyg med en integrerad magnetisk släde grävde de ut skräp från havsbotten som mestadels bestod av vulkaniskt ursprung.

När de väl siktade det insamlade materialet med en finmaskig maska ​​gjorde de dock den spännande upptäckten av några 50 sfärer; små, marmorliknande metallkulor som en gång kan ha bestått av IM1.

Trots att det potentiellt tog miljarder år att komma till jorden, lät Loeb dem transporteras till tre amerikanska laboratorier inom bara några dagar.

"Vi hoppas kunna ta reda på om elementen som denna meteor var gjord av verkligen skiljer sig från solsystemets material," sa professor Loeb då.

"Den andra frågan är, kan vi säga om föremålet var av teknologiskt ursprung."

Laget är bara i det preliminära analysstadiet, men Loeb förser oss med play-by-play-uppdateringar via sin Medium blogg. Utan någon riktig referensram för att skilja interstellära objekt med, säger han att detta prov består av 84 % järn, 8 % kisel, 4 % magnesium och 2 % titan.

Även om det, med tanke på vår begränsade kunskap och provpool, skulle vara pompöst att utesluta något, pekar detta sannolikt på att IM1 är en asteroid av S-typ – som mestadels består av järn- och magnesiumsilikater.

Ändå, som i tidigare fall av astrofysiska upptäckter, har Loeb hoppat till några vackra fantastiska slutsatser. Han säger att M1 kan vara det första tecknet på civilisation bortom vårt solsystem och har postulerat att sfärerna till och med kan peka på främmande teknologi.

En vanlig konsensus inom området är dock att bevis (även om de knappast är ofelbara) mer sannolikt indikerar föroreningar från marken. "Det finns inget speciellt med de prover som Dr Loeb har tagit upp", säger Dr Marc Norman, professor vid Australian National University.

"Kosmiska sfärer som denna har hittats i havsbotten från en mängd olika platser."

Loeb kan mycket väl vara pirrig med sina förhoppningar och förväntningar, men till hans ära planerar han att få sitt arbete peer reviewed inom en snar framtid. "Vi planerar att dela detta material med vem som helst inom det världsomspännande forskarsamhället. Så det finns inget som helst kommersiellt värde, säger professor Loeb.

"Detta projekt är av enormt vetenskapligt värde", avslutar han. Vi hoppas verkligen lika mycket.

Tillgänglighet