Meny Meny

UNESCO planerar ett virtuellt museum med stulna föremål

Projektet syftar till att lyfta fram Storbritanniens koloniala historia och dess pågående inverkan på globala samhällen. 

Ämnet imperialism har omgärdat brittiska museer sedan starten, men ämnet har tagit särskilt fart under de senaste åren.

Diskussioner om kulturarv och restitution har börjat bli påtagliga förändringar inom museibranschen. Från kuratoriska ändringar till projekt med inhemska samhällen, arbetar institutioner ständigt med att brottas med sitt eget förflutna.

Men det senaste museet för att ta itu med dessa frågor – kanske på det mest banbrytande sättet hittills – finns inte. Förra veckan Unesco tillkännagav planer på att skapa ett virtuellt museum tillägnat stulna föremål från hela världen.

Nyheten har väckt brinnande diskussion om de etiska konsekvenserna av ett sådant projekt och den bredare frågan om repatriering av kulturarvet.

"A virtual hall of shame" är titeln sociala användare har redan gett projektet. Det är ganska passande, med tanke på att utrymmet syftar till att tillhandahålla en heltäckande digital upplevelse där besökare kan lära sig om kulturföremål, deras avlägsnande från sina ursprungsländer och de omtvistade omständigheterna kring detta avlägsnande.

Tanken är att öka medvetenheten om förekomsten av stulen konst och främja diskussioner om vikten av repatriering.

Men allmänhetens svar på Unescos tillkännagivande har polariserats. Förespråkarna hävdar att museet skulle kunna fungera som ett kraftfullt pedagogiskt verktyg, som kastar ljus över de berättelser som alltför ofta förbises eller döljs i den institutionella kretsen.

Kritiker ifrågasätter dock lämpligheten av att skapa ett digitalt skyltfönster som, enligt deras uppfattning, riskerar att glorifiera stöld och utnyttjande. Vissa hävdar att utrymmet oavsiktligt kan vidmakthålla föreställningen att stulna artefakter är värdefulla bara för att de visas, vilket potentiellt uppmuntrar olaglig handel och stöld.

Det senare argumentet är något ironiskt, med tanke på att det är så museer har fungerat i åratal. Kanske är det först när artefakternas omtvistade historia i våra museer blir uppenbar – artefakter som tusentals av oss i Storbritannien åtnjuter privilegiet att se dagligen – som vi tycker att de är för obekväma för att bära.

En annan fråga som ställs är varför det virtuella formatet?

Förutom de logistiska barriärerna som hindrar skapandet av ett fysiskt museum, skulle en digital uppställning göra UNESCO-museet tillgängligt för besökare runt om i världen. Det viktigaste är de från länder från vilka föremål har plundrats.

"Åtminstone kommer ingen att behöva spendera tusentals på oundvikligen avvisade visumansökningar för att se något som stulits från deras samhälle och lagrats i en källare tusentals kilometer bort "för eftervärlden", skrev en social användare.

Debatten i Storbritannien speglar globala diskussioner om museernas roll när det gäller att konfrontera arvet från kolonialismen. Kontroversen om återställandet av kulturföremål har tvingat många institutioner att omvärdera sina metoder och engagera sig i en avkoloniseringsprocess.

Museer uppmanas i allt högre grad att omvärdera sina samlingars härkomst och arbeta för återställande där så är tillämpligt.

Omvänt finns det de som motsätter sig tanken på repatriering, utifrån att artefakter på brittiska museer har blivit en integrerad del av nationens kulturarv.

De hävdar att återlämnande av dessa skatter till sina ursprungliga hem skulle beröva allmänheten möjligheten att engagera sig i och lära av dessa föremål, och att museer bör fokusera på utbildning snarare än restitution. Något ironiskt, när man betänker att de samhällen från vilka dessa föremål stals har berövats möjligheten att lära sig om sin egen kultur i decennier.

Unescos Virtual Hall of Shame, vare sig den hyllas eller kritiseras, har onekligen väckt ett välbehövligt samtal om det globala arvslandskapet.

Om det verkligen kan fungera som en katalysator för förändring, så har museet potential att uppmana andra nationer att agera. Om det globala samfundet börjar ta itu med de historiska orättvisorna som är förknippade med plundrade artefakter, kan man bara hoppas att det främjar ett förnyat engagemang för kulturell restitution på internationell nivå.

Tillgänglighet