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O perigo crescente de reentradas de satélites

Embora os satélites desempenhem um papel crucial em várias indústrias, surgiram preocupações recentes relativamente aos potenciais riscos de segurança colocados pela reentrada de satélites antigos na atmosfera da Terra.

Nos últimos anos, tem havido uma preocupação crescente com os perigos da queda de satélites do céu.

Isto deve-se a vários factores, incluindo o número crescente de dispositivos em órbita, a vida útil dos satélites existentes e a ameaça crescente de detritos espaciais. Na verdade, a partir deste ano, há Satélites 7,702 que atualmente orbitam a Terra.

Esse volume deverá aumentar nos próximos anos com os avanços tecnológicos e a crescente demanda por serviços. Até 2031, prevê-se que pelo menos 2,500 satélites sejam lançados em média todos os anos.

Atualmente, os EUA, a China e o Reino Unido têm o maior número de satélites orbitando o planeta a partir de 2022. A maioria deles é usada para fins comerciais, seguida por governamentais e militares.

Governamental e científico preocupações giram em torno de uma maior probabilidade de colisões que levam à formação de campos de detritos que podem potencialmente danificar satélites vizinhos. Também existem preocupações com reflexões intensas que podem afetar negativamente a astronomia científica e alterar a aparência do céu noturno.

Em termos de ameaça imediata, contudo, a segurança das pessoas no terreno e a eliminação dos riscos de queda de satélites são uma alta prioridade.

É vital notar que os satélites têm dois métodos principais de reentrada – assistida e não assistida, que alteram fundamentalmente a descida de um objecto de volta à Terra.

A reentrada assistida de satélite envolve o emprego de medidas ativas para guiar ou controlar a trajetória do satélite, muitas vezes com a ajuda de equipes terrestres ou sistemas de propulsão. Isto permite uma descida mais previsível, reduzindo o risco de pôr em perigo áreas povoadas.

Recentemente, a Agência Espacial Europeia (ESA) orientou a sua Satélite AelosoA reentrada do para garantir que seu descarte pós-missão não representasse nenhum dano aos que estavam no terreno. Eles fizeram isso afastando o corredor de reentrada de áreas povoadas enquanto mediam os ventos no espaço.

Em contraste, a reentrada não assistida do satélite depende da decadência orbital natural, onde o satélite perde gradualmente altitude e reentra na atmosfera da Terra sem orientação ativa. Sem a nossa intervenção, ou conhecimento prévio de uma reentrada iminente, o risco de ferimentos ou danos causados ​​por detritos é obviamente muito maior.

No início do ano passado, uma tempestade geomagnética destruiu a função do 40 satélites Starlink dos 49 que foram implantados em órbita baixa. Todos esses satélites caíram de volta à Terra e queimaram ao reentrar na atmosfera.

Musk havia alertado em março que os satélites V2 da empresa estavam passando por algumas dificuldades e que alguns deles seriam retirados de órbita, mas a realidade estava longe de ser tranquila.

A Agência Federal de Aviação (FAA) manifestou recentemente a sua preocupação sobre o perigo que a queda dos satélites Starlink – que operam durante cerca de apenas 5 anos – representam para as pessoas. O relatório da agência ao Congresso dos Estados Unidos afirma que até 2035, pelo menos 28,000 fragmentos dos satélites poderão sobreviver à reentrada.

O relatório também implicava que, neste caso, a probabilidade de os fragmentos causarem a morte no terreno aumentaria 61% anualmente.

A SpaceX rejeitou o que chama de “suposições incorretas”. Prossegue mencionando que a análise feita pela agência foi baseada em um estudo realizado pela NASA há 23 anos. A empresa enfatizou que o modelo de satélite em torno do qual o estudo girou foi feito de materiais totalmente diferentes dos do Starlink.

No ano passado, pedaços de destroços foram descoberto em todo o Sudeste Asiático. Os especialistas deduziram que as peças encontradas eram partes do foguete Longa Marcha 5B da China, que pesava 25 toneladas, e que a queda foi completamente descontrolada.

Em outro caso, um pastor em Australia descobriu um pedaço de entulho saindo do chão. A Agência Espacial Australiana confirmou que faz parte da nave Crew Dragon da SpaceX, que já transportou astronautas.

Embora o número de mortes registadas causadas por reentradas de satélites permaneça relativamente baixo, o potencial de danos vai muito além das vítimas humanas.

Os danos potenciais que grandes pedaços de detritos poderiam infligir a infraestruturas críticas no terreno são catastróficos. O impacto de um fragmento considerável poderá paralisar as redes eléctricas, as redes de comunicação e os sistemas de transporte, causando perturbações generalizadas na vida.

Além disso, os próprios detritos podem contaminar o solo e os recursos hídricos, representando riscos ambientais a longo prazo.

Deixando de lado a reentrada, os satélites desativados também causam danos a outros dispositivos de órbita baixa. O acúmulo de detritos aumenta o risco de colisões, gerando ainda mais detritos em uma reação conhecida como Síndrome de Kessler, o que poderia tornar o espaço inutilizável para as gerações futuras.

Em última análise, as preocupações crescentes em torno dos satélites que caem do céu destacam os desafios complexos que surgem à medida que continuamos a expandir a nossa presença no espaço.

A colaboração entre agências espaciais e órgãos reguladores é essencial para o desenvolvimento de métodos mais seguros de reentrada de satélites, mitigando assim as ameaças representadas pelos satélites desativados. Não é ciência de foguetes.

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