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A crescente ameaça da mineração em alto mar

Um estudo recente utilizando águas-vivas desmascara o perigo que paira por trás da indústria de mineração em alto mar, enfatizando a importância de proteger os ecossistemas marinhos e as práticas sustentáveis.

Localizados nas profundezas dos fundos marinhos dos vastos oceanos estão nódulos metálicos que despertaram o interesse de muitos países.

Os minerais contidos nestes depósitos estão a impulsionar a mineração em águas profundas, uma indústria florescente que vê esses minerais como a força vital do sector energético. A prática continua a alimentar o debate internacional sobre as suas consequências ambientais.

Um estudo recente publicado na Nature Communications provou que a realização de mineração em alto mar tem, de facto, sérias repercussões na vida marinha que reside nas colunas de água – o vasto espaço entre a superfície e o fundo do mar.

 

O estudo das águas-vivas

O cerne do estudo foi realizado em medusa coletados em diferentes fiordes noruegueses.

Como as criaturas são sensíveis à luz, elas foram colocadas em tanques com temperatura controlada dentro de um laboratório escuro a bordo de um navio de pesquisa.

Os tanques simularam com precisão os níveis de sedimentos e detritos criados quando veículos de extração mineral perturbam o fundo do mar. Surpreendentemente, a experiência revelou uma situação em que o sedimento perturbado não se depositou, mas circulou mais pela água.

Quando as águas-vivas foram revestidas pelo sedimento, descobriu-se que produziam quantidades excessivas de muco, o que requer muita energia para isso. Se forem forçados a continuar produzindo muco por longos períodos, sua saúde se deteriorará e obter alimentos será uma tarefa difícil.

Também havia sinais de estresse agudo com a adição de genes associados à cicatrização de feridas sendo ativados nas águas-vivas.


Por que a mineração em alto mar é popular

Com o aumento da procura por parte da indústria energética, a necessidade de minerais e metais raros aumentou significativamente.

Na verdade, em Julho, o Autoridade Internacional dos Fundos Marinhos das Nações Unidas (ISA) realizou uma conferência para discutir se as licenças de mineração em alto mar deveriam ser aceleradas. O resultado da assembleia viu 21 países votarem a favor da proibição, enquanto outros, como a China, a Noruega, Nauru, o México e o Reino Unido, apoiaram o aumento da aposta com a prática ecologicamente duvidosa.

O ato de mineração em alto mar envolve maquinaria pesada escavando o fundo do oceano para desenterrar minerais raros que são então bombeados para a superfície. Há grande interesse em cobalto, níquel, cobre e manganês, que seriam utilizados na fabricação de veículos elétricos e outros eletrônicos.

Muitas empresas têm apoiado fervorosamente a mineração em alto mar, pois argumentam que ela é mais eficiente do ponto de vista econômico e ambiental do que a mineração terrestre.

Dito isto, as organizações com licenças emitidas pela ISA também estão se voltando para a mineração do fundo do mar, com A Companhia de Metais (TMC) uma empresa canadense sendo um dos maiores players.

A TMC é um gigante quando se trata de adquirir os metais necessários para a fabricação de bens na indústria energética e fez parceria com alguns estados do Pacífico para conduzir sua busca por metais no oceano.

A China, por outro lado, um dos maiores produtores mundiais de metais, viu a sua indústria mineira crescer rapidamente nas últimas décadas, impulsionada pela forte procura interna de metais e pela economia orientada para a exportação do país.

Nos últimos anos, o Governo chinês tomou medidas para abordar as preocupações ambientais da indústria mineira, mas continua na vanguarda da exploração mineira em alto mar, com três grandes empresas detentoras de licenças emitidas pela ISA.

As ambições de mineração em águas profundas da China poderiam ser motivadas pelo desejo de proteger a sua posição como maior produtor mundial de metais. Além disso, como já é líder em tecnologia de mineração em águas profundas, mais investimentos poderiam dar-lhe uma vantagem económica significativa, uma vez que se espera que a indústria se torne cada vez mais lucrativa no período até 2030.

Os impactos ambientais

É vital notar que a maior parte da investigação realizada sobre a mineração em águas profundas cobre apenas os seus efeitos no fundo do mar e não a vida marinha que nele prospera. Portanto, é difícil decifrar o impacto geral que a prática pode ter no meio ambiente.

Sem estudos dedicados, já podemos deduzir que a mineração em águas profundas envolve a remoção de grandes quantidades de sedimentos e rochas do fundo do mar, provavelmente destruindo o habitat de muitos organismos marinhos.

Além disso, o plumas de sedimentos criado pela maquinaria pesada pode espalhar-se por grandes distâncias, contaminando a água com poluentes como mercúrio, chumbo, cádmio e cobre, que se encontram naturalmente no fundo do mar; sufocando a vida marinha.

O ruído da mineração em alto mar também poderia mascarar os sons que animais marinhos como baleias e golfinhos usam para se comunicar, dificultando-lhes encontrar parceiros, evitar predadores e coordenar seus movimentos.

À medida que os animais avançam para evitar estas áreas de mineração, os padrões de alimentação, reprodução e migração podem ser afectados por gerações futuras.

Outra consideração é o efeito da iluminação artificial do fundo do mar para a indústria. Muitos organismos, incluindo as águas-vivas do estudo, são particularmente sensíveis à luz e dependem da escuridão para se camuflarem dos predadores. As máquinas de perfuração também poderiam alterar o equilíbrio natural neste sentido.

No entanto, é provável que uma procura crescente de armazenamento de minerais e metais para a indústria energética acelere qualquer perturbação que já tenhamos registado nos ecossistemas marinhos nas profundezas dos nossos oceanos.

O recente estudo sobre as águas-vivas oferece um mero vislumbre das potenciais repercussões, mas precisaremos de muito mais investigação se quisermos trabalhar no sentido de salvaguardas da reforma ecológica.

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