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La crisi dell’inquinamento dell’Antartide richiede attenzione globale

Mentre il mondo è alle prese con il problema sempre urgente del degrado ambientale, una frontiera inaspettata viene messa a fuoco: l’Antartide, dove l’allarmante presenza di contaminanti mette a dura prova la sua ecologia.

All'estremità settentrionale dell'Antartide si trova la stazione di ricerca Casey, una delle tre stazioni più grandi supervisionate dalla Divisione Antartica Australiana.

La base ha fornito per lungo tempo un punto di partenza per gli scienziati per effettuare ricerche sulla geologia della regione e sui fondali marini polari. Negli ultimi anni vi è stata studiata anche l'influenza dei cambiamenti climatici e l'ecologia dei pinguini di Adelia.

La reputazione incontaminata del continente, tuttavia, è stata messa in discussione da a recente studio che hanno rilevato sostanze inquinanti nella regione in cui si trova la stazione di ricerca. Lo studio ha coinvolto scienziati australiani e canadesi che hanno analizzato i livelli dei sedimenti marini dal 1977 al 2015 intorno alla stazione di Casey. I risultati scioccanti hanno rivelato che l’area era contaminata a livelli che superavano le linee guida internazionali.

Gli inquinanti presenti nell'area erano un mix di metalli tossici, come piombo, rame e zinco, e variazioni organiche, come i PCB, che sono tutti altamente cancerogeno – composti vietati a livello internazionale dal 2001.

La contaminazione non è attribuita esclusivamente a Casey ma anche alla vicina stazione Wilkes, fondata dagli Stati Uniti nel 1957 e abbandonata 12 anni dopo. Al momento della sua chiusura, la struttura non aveva modo di smaltire adeguatamente i suoi rifiuti, lasciandoli esposti all’ambiente antartico, dove si accumulavano per decenni.

Uno dei motivi principali della contaminazione in Antartide è l’inadeguatezza dei sistemi di smaltimento e gestione dei rifiuti in atto. Le stazioni di ricerca, essenziali per gli studi scientifici, tendono ad accumulare grandi quantità di rifiuti, fuoriuscite di carburante, materiali pericolosi e persino liquami.

A causa del clima estremo e dell’isolamento di queste stazioni, lo smaltimento dei rifiuti rappresenta una sfida logistica significativa. Di conseguenza, alcune stazioni ricorrono a metodi di smaltimento dei rifiuti obsoleti o improvvisati, come la combustione all’aperto o il seppellimento dei rifiuti in fosse poco profonde, che possono rilasciare sostanze chimiche dannose nell’ambiente e portare alla contaminazione a lungo termine di ecosistemi fragili.

Infatti, nel 2014, gli esperti scoperto la presenza di esabromociclododecano (HBCD) nella fauna selvatica a seguito dello scarico collettivo di sostanze chimiche dalle basi di ricerca in tutto il continente. A quel tempo, ovunque gli scienziati guardassero, dalla polvere ai pinguini, l'HBCD era presente. La questione, tuttavia, ha ricevuto un’attenzione limitata da parte dei media, facendola passare in gran parte inosservata e trascurata.

Altri casi hanno dimostrato che l’emissione di clorofluorocarburi (CFC) ha causato un grave impoverimento delle riserve strato di ozono sopra il continente. Pertanto, con l’aumento del calore che si infiltra nell’Antartide, gli inquinanti che prima erano confinati nella neve e nel ghiaccio hanno trovato percorsi per circolare in tutto l’ambiente più ampio e avere un impatto sugli ecosistemi globali.

Un po’ sorprendentemente, l’inquinamento da plastica in Antartide, sebbene relativamente limitato rispetto ad altre parti del mondo, sembra essere ancora una preoccupazione emergente. Sebbene la lontananza del continente lo abbia risparmiato dal peggio di questa crisi globale, le microplastiche sono state trovate nelle acque, nei suoli e persino nei sistemi digestivi degli animali marini dell’Antartide.

Tornando al focus della stazione di Casey, cosa sta facendo esattamente l'Australia per mitigare la situazione? Ebbene, all'inizio di agosto il governo australiano ha annunciato che i progetti in Antartide sarebbero stati sospesi a causa di tagli al budget, compresi i progetti "programma per l’Antartide più pulita'.

Il programma aveva l'obiettivo di affrontare la contaminazione del suolo nelle vicinanze delle stazioni di Casey e Wilkes, concentrandosi sull'analisi e sulla definizione delle priorità per riparare il danno ambientale causato dall'inquinamento.

In un momento in cui la crisi climatica richiede un’azione, l’improvvisa interruzione del programma di pulizia ha lasciato molti confuso e arrabbiato. Con il rapido riscaldamento, la disintegrazione della calotta glaciale e il rilascio di sostanze inquinanti precedentemente intrappolate, ogni azione – o inazione – ha un peso immenso.

Se tutto il resto fallisce, la nazione ha ancora il suo ruolo da svolgere Trattato antartico. Questo storico accordo designa l’Antartide come zona dedicata alla ricerca scientifica e alla protezione ambientale, mettendo di fatto da parte le rivendicazioni territoriali a favore di una collaborazione pacifica.

Pone norme severe sulle attività militari e sui test nucleari, sottolineando l’importanza di preservare l’ecosistema unico a tutti i costi.

Il trattato contiene disposizioni che obbligano i paesi firmatari a ridurre al minimo l’inquinamento e la produzione di rifiuti, a gestire i materiali pericolosi in modo responsabile e a stabilire pratiche rigorose di smaltimento dei rifiuti per prevenire la contaminazione.

Purtroppo, l’Antartide, spesso considerata un indicatore critico della salute ambientale globale, è ora testimone delle conseguenze delle attività umane, anche negli angoli più remoti del mondo.

Il futuro dell’Antartide, e in effetti la salute del nostro pianeta, dipende dal nostro impegno collettivo per la sua preservazione e la mitigazione del danno che minaccia tutto e tutti.

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