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La liberté d’expression est-elle menacée dans les universités britanniques ?

Arif Ahmed, le nouveau tsar de la liberté d'expression universitaire, le pense certainement. 

Les conversations autour de la liberté d’expression, en particulier dans nos systèmes éducatifs, peuvent souvent ressembler à un champ de mines.

L'inquiétude croissante autour des « guerres culturelles » et de l'« annulation de la culture » ces dernières années n'a fait qu'exacerber ce fait, beaucoup exprimant leurs craintes quant à la liberté académique dans les universités britanniques.

Les personnalités gouvernementales partagent la conviction que de nombreuses personnalités de l'enseignement supérieur, qu'il s'agisse d'étudiants, d'enseignants ou d'autres membres du personnel, sont réduites au silence sur des sujets sensibles comme le Brexit, les pronoms, le colonialisme ou avortement.

Un paysage politique de plus en plus polarisé n’a fait qu’accentuer ce récit.

Arif Ahmed, un nouveau tsar de la liberté d’expression dans l’université, entre en scène, qui souhaite s’attaquer de front au problème.

Ancien professeur de philosophie à l'Université de Cambridge, Ahmed espère que son nouveau rôle protégera le droit des étudiants à la liberté d'expression dans les contextes universitaires, tout en maintenant – et surtout – la neutralité politique.

« Il ne s’agit pas de guerres culturelles ou quoi que ce soit du genre. Nous ne sommes pas intéressés par les guerres culturelles», a déclaré Ahmed.

« Il ne fait absolument aucun doute que nous proposions un point de vue politique particulier sur […] ce qui est enseigné, dit, recherché, remis en question par les étudiants ou les universitaires dans le monde. les universités'.

Cette position neutre est honorable, mais dans quelle mesure sera-t-elle viable en pratique ?

Ahmed a déclaré que sa première escale dans le cadre de ses fonctions était de lancer une nouvelle procédure de plainte, permettant aux individus de se plaindre auprès du Bureau des étudiants (OfS) s'ils estiment que leurs droits à la libre expression ont été violés sur le campus. Le système devrait être lancé l'année prochaine et est actuellement en consultation.

Il existe « des inquiétudes largement répandues selon lesquelles de nombreuses personnes dans l'enseignement supérieur sont réduites au silence, soit à cause de l'inactivité de l'université, soit à cause de son inactivité », a déclaré Ahmed cette semaine.

Son embauche peut être quelque peu déroutante pour ceux qui ont suivi la conversation sur la liberté d'expression universitaire.

Dans une enquête menée par l'OfS ce passé Août, il a en effet été constaté que près de neuf étudiants sur dix en Angleterre se sentaient libres d'exprimer leur point de vue. L'étude soutenue par le gouvernement a ainsi contrasté les affirmations d'une « culture de l'annulation » répandue sur les campus.

L'Université d'Oxford, la Buckinghamshire New University et l'Université de West London faisaient partie des institutions où plus de 90 % des étudiants se sentaient libres de s'exprimer.

Cela contrecarrait le discours défendu par certains députés selon lequel les campus étaient « devenus des foyers de censurer'.

Quoi qu’il en soit, il semble qu’Ahmed ait l’intention de « libérer » les étudiants de la prétendue censure académique.

Son embauche est en corrélation avec de nouvelles infrastructures juridiques conçues pour « protéger » la liberté des étudiants, avec une nouvelle loi – adoptée plus tôt dans l'année – stipulant que les universités ont le devoir de « garantir » et de « promouvoir l'importance » de la liberté d'expression et de la liberté académique. expression.

La question demeure donc : de telles mesures globales sont-elles vraiment nécessaires ?

Le déclin de la liberté académique est un problème à multiples facettes, influencé par les pressions politiques, les sensibilités culturelles et la surveillance accrue du public. Mais peut-être que cet examen minutieux n’est pas aussi important que certaines personnalités politiques et certains récits médiatiques voudraient nous le faire croire.

Étant donné que les étudiants eux-mêmes se sentent – ​​pour la plupart – libres d'exprimer leurs opinions sur le campus, la liberté académique n'est peut-être pas aussi menacée que le laisse entendre Ahmed. Après tout, le point de vue des étudiants n’est-il pas le seul qui compte vraiment dans ce cas-ci ?

Le rôle du professeur Ahmed est-il donc une garantie nécessaire contre d'éventuelles contraintes futures, ou simplement une réponse à une menace perçue qui n'est peut-être pas aussi omniprésente qu'on le craint ?

C'est peut-être une question à laquelle nous ne pouvons toujours pas répondre. Quoi qu’il en soit, la résilience d’individus comme le professeur Arif Ahmed offre une perspective à travers laquelle considérer l’équilibre délicat entre la protection de la liberté intellectuelle et la reconnaissance de la dynamique évolutive de l’expression sur les campus universitaires.

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