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La carrera para construir una base lunar de propulsión nuclear

Los expertos están recurriendo a la energía nuclear para revolucionar la generación de energía en la luna, gracias a su notable confiabilidad.

La humanidad ha estado interesada durante mucho tiempo en las vastas posibilidades de la exploración espacial. Durante décadas, desde que Neil Armstrong pisó por primera vez la superficie lunar, muchos han imaginado una base allí. Una base lunar nos permitiría realizar investigaciones científicas a largo plazo y podría servir como plataforma para futuras misiones a Marte y más allá.

Sin embargo, entre muchas otras complejidades, alimentar una base ha demostrado ser un desafío. La luna tiene una atmósfera muy delgada y enfrenta largos períodos de oscuridad que hacen que la energía solar no sea confiable.

Por lo tanto, los expertos han encontrado una solución brillante en la que muchos países han mostrado interés: la energía nuclear.

En 2022, la NASA otorgó 5 millones de dólares cada uno a tres empresas para desarrollar diseños iniciales para un sistema de energía de superficie de fisión de clase de 40 kilovatios. Estas empresas incluyen IX, Lockheed Martin y Westinghouse.

El objetivo de los diseños iniciales que eligió la NASA es demostrar la viabilidad del uso de la energía nuclear en la luna y, si se eligen, las compañías continuarán con el desarrollo el próximo año.

IX es una empresa conjunta entre Intuitive Machines y X-Energy. La colaboración tiene como objetivo desarrollar un pequeño reactor nuclear portátil para aplicaciones espaciales. El reactor se basa en la propiedad de la compañía Combustible TRISO-X, que está diseñado para ser intrínsecamente seguro y puede soportar temperaturas cuatro veces mayores que el combustible nuclear convencional.

El reactor también está diseñado para ser pequeño y liviano, lo que facilita su transporte al espacio y su uso en la Luna o Marte. X-energy está trabajando con Maxar y Boeing en el diseño inicial del reactor, y creen que podría ser una parte clave del programa lunar Artemis y futuras expediciones.

Por otra parte, Lockheed Martin es el único equipo de la industria que se dedica a diversas fuentes de generación de energía, incluida la energía solar, la energía de fisión nuclear, los paneles solares y los cables hechos de regolito lunar. Esto hace que Lockheed Martin esté bien posicionado para desempeñar un papel de liderazgo en el desarrollo de una red eléctrica lunar global.

Westinghouse y Astrobotic se han asociado para desarrollar sistemas de energía de superficie de fisión nuclear para la luna. Westinghouse es una empresa líder en tecnología de reactores nucleares, esta última con experiencia en el desarrollo módulos de aterrizaje lunares.

También tienen asociado con Aerojet Rocketdyne y su experiencia será esencial en el diseño y desarrollo de un sistema de propulsión que pueda llevar el sistema a la luna. La combinación de su experiencia podría hacer posible el desarrollo de un sistema de energía de superficie de fisión nuclear seguro, confiable y eficiente para ser utilizado en la base lunar.

A principios de este año, el Agencia Espacial Británica dijo que respaldaría a Rolls-Royce en su investigación para el programa Micro Reactor. La UKSA mencionó que proporcionaría 2.9 millones de libras esterlinas para financiar el proyecto que, según se decía, impulsaría la entrega de "una demostración inicial de un reactor nuclear modular lunar del Reino Unido".

Rolls-Royce está listo para colaborar con la Universidad de Oxford, la Universidad de Bangor, la Universidad de Brighton, el Centro de Investigación de Manufactura Avanzada (AMRC) de la Universidad de Sheffield y Nuclear AMRC, entre otros. Han establecido planes para enviar el reactor a la luna para 2029.

En todo el mundo, aunque no se han dado a conocer muchos detalles, China El programa de exploración lunar tiene como objetivo construir su base de energía nuclear en la Luna para 2028. La nación ha mantenido su jubilación para la exploración lunar fuera de los libros principalmente debido a la seguridad nacional.

Sin embargo, el diseñador jefe del programa afirmó que la base permitiría a sus astronautas ir a la luna dentro de 10 años y destacó el importante progreso que han logrado y seguirán logrando.

Con todo esto en mente, intentar impulsar bases lunares potenciales no está exento de obstáculos. Por ejemplo, cómo el gobernanza de la energía nuclear es un tema complejo que requerirá una cuidadosa consideración y cooperación internacional.

Actualmente, no existe un marco legal internacional para la energía nuclear en la luna, y los países tienen diferentes intereses en la exploración lunar y cómo pretenden lograr sus respectivos objetivos. El uso de la energía nuclear allí podría suscitar preocupaciones sobre el potencial de proliferación nuclear.

Además, la luna está expuesta a temperaturas extremas, radiación y polvo. Estos condiciones podría dañar el sistema nuclear potencial haciéndolo difícil de operar.

El suministro de energía nuclear también podría dañarse debido al duro entorno de la luna, como impactos de meteoritos o erupciones solares. Además, el lanzamiento de radioactivo El material en el entorno de la luna podría afectar potencialmente el futuro de la presencia humana en él.

La luna es actualmente un territorio desconocido. Las naciones tienen que unirse para desarrollar un plan funcional con el fin de garantizar la conservación de su medio ambiente. Al hacerlo, es su mejor apuesta para garantizar que errores similares cometidos en la Tierra no se repitan, especialmente con la energía nuclear disponible.

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