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La crisis de contaminación de la Antártida exige atención mundial

Mientras el mundo se enfrenta al problema cada vez más acuciante de la degradación ambiental, una frontera inesperada se pone de relieve: la Antártida, donde la alarmante presencia de contaminantes desafía su ecología.

En el extremo norte de la Antártida se encuentra la estación de investigación Casey, una de las tres estaciones más grandes supervisadas por la División Antártica Australiana.

La base ha proporcionado durante mucho tiempo un punto de partida para que los científicos investiguen la geología y el fondo marino polar de la región. En los últimos años también se ha estudiado allí la influencia del cambio climático y la ecología de los pingüinos Adelia.

Sin embargo, la prístina reputación del continente se ha visto cuestionada por una estudio reciente que encontró contaminantes en la región donde se encuentra la estación de investigación. El estudio hizo que científicos australianos y canadienses analizaran los niveles de sedimentos marinos de 1977 a 2015 alrededor de la estación Casey. Los impactantes resultados revelaron que el área estaba contaminada a niveles que excedían las pautas internacionales.

Los contaminantes de la zona eran una mezcla de metales tóxicos, como plomo, cobre y zinc, y variaciones orgánicas, como PCB, todos los cuales son altamente cancerígeno – compuestos que han sido prohibidos internacionalmente desde 2001.

La contaminación no se atribuye únicamente a Casey sino también a la cercana estación Wilkes, establecida por Estados Unidos en 1957 y abandonada 12 años después. En el momento de su cierre, la instalación no tenía forma de deshacerse adecuadamente de sus desechos, dejándolos expuestos al ambiente antártico, donde se acumularon durante décadas.

Una de las principales razones de la contaminación en la Antártida son los inadecuados sistemas de gestión y eliminación de residuos existentes. Las estaciones de investigación, esenciales para los estudios científicos, tienden a acumular grandes cantidades de desechos, derrames de combustible, materiales peligrosos e incluso aguas residuales.

Debido al clima extremo y al aislamiento de estas estaciones, la eliminación de residuos es un desafío logístico importante. Como resultado, algunas estaciones recurren a métodos de eliminación de desechos obsoletos o improvisados, como quemarlos al aire libre o enterrar los desechos en pozos poco profundos, lo que puede liberar sustancias químicas nocivas al medio ambiente y provocar una contaminación a largo plazo de ecosistemas frágiles.

De hecho, en 2014, los expertos descubierto CRISPR la presencia de hexabromociclododecano (HBCD) en la vida silvestre como resultado de la descarga colectiva de sustancias químicas desde bases de investigación en todo el continente. En ese momento, dondequiera que los científicos miraran, desde el polvo hasta los pingüinos, estaba presente HBCD. Sin embargo, el tema recibió una atención limitada de los medios, lo que hizo que pasara desapercibido y pasado por alto.

Otros casos han demostrado que la emisión de clorofluorocarbonos (CFC) provocó un grave agotamiento de la capa de ozono encima del continente. Por lo tanto, con el aumento del calor infiltrándose en la Antártida, los contaminantes que antes estaban confinados en la nieve y el hielo han encontrado vías para circular por todo el medio ambiente e impactar los ecosistemas globales.

Sorprendentemente, la contaminación plástica en la Antártida, aunque relativamente limitada en comparación con otras partes del mundo, sigue siendo una preocupación emergente. Si bien la lejanía del continente lo ha salvado de lo peor de esta crisis global, se han encontrado microplásticos en aguas y suelos antárticos e incluso en los sistemas digestivos de animales marinos.

Volviendo al foco de la estación Casey, ¿qué está haciendo exactamente Australia para mitigar la situación? Bueno, a principios de agosto el gobierno australiano anunció que los proyectos en la Antártida quedarían en suspenso debido a recortes presupuestarios, incluido su 'programa antártida más limpia".

El programa tenía como objetivo abordar la contaminación del suelo en las cercanías de las estaciones Casey y Wilkes, centrándose en analizar y establecer prioridades para reparar el daño ambiental causado por la contaminación.

En un momento en que la crisis climática exige acción, la interrupción repentina del programa de limpieza dejó a muchos confundido y enojado. Con el rápido calentamiento, la desintegración de las capas de hielo y la liberación de contaminantes previamente atrapados, cada acción –o inacción– tiene un peso inmenso.

Si todo lo demás falla, la nación todavía tiene un papel que desempeñar en la Tratado antártico. Este acuerdo histórico designa a la Antártida como una zona dedicada a la investigación científica y la protección ambiental, dejando de lado efectivamente los reclamos territoriales en favor de la colaboración pacífica.

Establece regulaciones estrictas sobre las actividades militares y los ensayos nucleares, al tiempo que enfatiza la importancia de preservar el ecosistema único a toda costa.

El tratado contiene disposiciones que obligan a los países signatarios a minimizar la contaminación y la generación de desechos, gestionar los materiales peligrosos de manera responsable y establecer prácticas rigurosas de eliminación de desechos para prevenir la contaminación.

Lamentablemente, la Antártida, a menudo considerada un indicador crítico de la salud ambiental global, ahora está siendo testigo de las consecuencias de las actividades humanas, incluso en los rincones más remotos del mundo.

El futuro de la Antártida, y de hecho la salud de nuestro planeta, depende de nuestro compromiso colectivo con su preservación y la mitigación del daño que amenaza a todo y a todos.

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