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La creciente amenaza de la minería en aguas profundas

Un estudio reciente que utiliza medusas desenmascara el peligro que se esconde detrás de la industria minera de aguas profundas y enfatiza la importancia de proteger los ecosistemas marinos y las prácticas sostenibles.

En lo profundo de los fondos marinos de los vastos océanos se encuentran nódulos metálicos que han despertado el interés de muchos países.

Los minerales contenidos en estos depósitos están impulsando la minería en aguas profundas, una industria floreciente que considera esos minerales como el elemento vital del sector energético. La práctica continúa avivando el debate internacional sobre sus consecuencias ambientales.

Un estudio reciente publicado en Nature Communications demostró que la minería en aguas profundas tiene graves repercusiones en la vida marina que reside dentro de las columnas de agua, el vasto espacio entre la superficie y el fondo marino.

 

El estudio de las medusas

El meollo del estudio se llevó a cabo en medusa recolectados de diferentes fiordos noruegos.

Dado que las criaturas son sensibles a la luz, fueron colocadas en tanques con temperatura controlada dentro de un laboratorio oscuro a bordo de un buque de investigación.

Los tanques simularon con precisión los niveles de sedimentos y escombros creados cuando los vehículos de extracción de minerales perturban el fondo del mar. Sorprendentemente, el experimento reveló una situación en la que el sedimento removido no se sedimentaba sino que circulaba más por el agua.

Cuando las medusas estaban cubiertas por el sedimento, se descubrió que producían cantidades excesivas de moco, lo que requiere mucha energía para hacerlo. Si se ven obligados a seguir produciendo moco durante períodos prolongados, su salud se deterioraría y obtener alimentos sería una tarea difícil.

También hubo signos de estrés agudo con la adición de genes asociados con la curación de heridas que se activan en la medusa.


Por qué la minería en aguas profundas es popular

Con el aumento de la demanda de la industria energética, la necesidad de minerales y metales raros ha aumentado significativamente.

De hecho, en julio, el Autoridad Internacional de los Fondos Marinos de las Naciones Unidas (ISA) celebró una conferencia para discutir si las licencias de minería en aguas profundas deberían acelerarse. Como resultado de la asamblea, 21 países votaron a favor de una prohibición, mientras que otros, como China, Noruega, Nauru, México y el Reino Unido, apoyaron aumentar la apuesta con esta práctica ecológicamente dudosa.

El acto de minería en aguas profundas implica que maquinaria pesada excave el fondo del océano para desenterrar minerales raros que luego se bombean a la superficie. Existe un gran interés en el cobalto, el níquel, el cobre y el manganeso, que se utilizarían en la fabricación de vehículos eléctricos y otros productos electrónicos.

Muchas empresas han sido fervientes defensoras de la minería en aguas profundas, ya que argumentan que es más eficiente económica y ambientalmente que la minería terrestre.

Dicho esto, las organizaciones con licencias emitidas por la ISA también están girando hacia la minería del fondo marino, con La Compañía de Metales (TMC) una empresa canadiense es uno de los actores más importantes.

TMC es un gigante cuando se trata de adquirir los metales necesarios para fabricar bienes en la industria energética y se ha asociado con algunos estados del Pacífico para realizar su búsqueda de metales en el océano.

Por otro lado, China, uno de los mayores productores de metales del mundo, ha visto crecer rápidamente su industria minera en las últimas décadas, impulsada por la fuerte demanda interna de metales y por la economía orientada a la exportación del país.

En los últimos años, el Gobierno chino ha tomado medidas para abordar las preocupaciones ambientales de la industria minera, pero sigue a la vanguardia de la exploración minera en aguas profundas con tres empresas importantes que poseen licencias emitidas por la ISA.

Las ambiciones mineras de China en aguas profundas podrían estar motivadas por el deseo de proteger su posición como el mayor productor de metales del mundo. Además, como ya es líder en tecnología de minería de aguas profundas, una mayor inversión podría brindarle una ventaja económica significativa, ya que se espera que la industria sea cada vez más lucrativa en el período previo a 2030.

Los impactos ambientales

Es fundamental señalar que la mayoría de las investigaciones realizadas sobre la minería en aguas profundas sólo cubren sus efectos en el fondo marino y no la vida marina que prospera en él. Por tanto, es difícil descifrar el impacto general que la práctica podría tener en el medio ambiente.

Sin estudios dedicados, ya podemos deducir que la minería en aguas profundas implica la extracción de grandes cantidades de sedimentos y rocas del fondo marino que probablemente destruyan el hábitat de muchos organismos marinos.

Además, el penachos de sedimentos Se puede ver que los gases creados por la maquinaria pesada se extienden a gran distancia, contaminando el agua con contaminantes como mercurio, plomo, cadmio y cobre, que se encuentran naturalmente en las profundidades del fondo marino; asfixiando la vida marina.

El ruido de la minería en aguas profundas también podría enmascarar los sonidos que los animales marinos como las ballenas y los delfines utilizan para comunicarse, lo que les dificulta encontrar pareja, evitar a los depredadores y coordinar sus movimientos.

A medida que los animales se alejan para evitar estas áreas mineras, los patrones de alimentación, reproducción y migración podrían verse afectados durante generaciones.

Otra consideración es el efecto de iluminar artificialmente el fondo marino para la industria. Muchos organismos, incluidas las medusas del estudio, son particularmente sensibles a la luz y dependen de la oscuridad para camuflarse de los depredadores. La maquinaria de perforación también podría alterar el equilibrio natural en este sentido.

No obstante, es probable que una creciente demanda de almacenamiento de minerales y metales para la industria energética acelere cualquier perturbación que ya hayamos tenido en los ecosistemas marinos en las profundidades de nuestros océanos.

El reciente estudio sobre las medusas ofrece un simple vistazo a las posibles repercusiones, pero necesitaremos mucha más investigación si queremos trabajar para lograr salvaguardias de reforma ecológica.

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